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Sylvia Earle, pionera de la exploración submarina

Sylvia Earle nació en 1935 en un pequeño condado de Nueva Jersey, en Gibbstown. Sin embargo, al poco tiempo, se mudó con sus padres junto al mar, algo que marcaría su vida para siempre. La fauna y la flora que llegaba a la costa llamaban enormemente su atención hasta que, a los 17 años, hizo su primera inmersión de buceo y pudo ver el mar. Desde entonces, no ha dejado de acercarse al mar y, aún hoy con más de 80 años, sigue acumulando tiempo de buceo en las profundidades marinas.

Una de sus anécdotas es cuando le vino a unos 20 metros de profundidad, en Marion Reef (Australia), un grupo de más de 100 tiburones grises que, al descubrir su presencia, y a pesar de su miedo inicial, no hicieron más que mostrar su curiosidad rodeando a la oceanógrafa.

En relación a sus estudios, Sylvia Earle se doctoró en ficología, el estudio de las algas en 1966, una época en la que las mujeres no solían llegar a cursar estudios superiores. Su tesis doctoral recoge más de 20.000 ejemplares de algas presentes en el Golfo de México.

Con Jacques Cousteau como referente, Sylvia formó parte de la primera expedición que investigó las profundidades marinas de las Islas Seychelles. Lo hizo siendo la única mujer junto a 70 hombres. Algo poco habitual en la época. Además, en 1970, formó parte del proyecto Tektite, una expedición que tenía como objetivo investigar el fondo marino. Este hecho la convertía en la primera «acuanauta«, lo que le abriría muchas puertas para investigar pocos años después a 15 metros de profundidad las Islas Vírgenes de Estados Unidos. Este solo es uno de los primeros hitos que Sylvia lograría a lo largo de su amplia trayectoria.

Sin embargo, hacerse un sitio en un mundo dominado por hombres fue uno de los retos más difíciles para Sylvia. Y es que, a pesar de tener más de mil horas de investigación, fue rechazada por el simple hecho de ser mujer. A pesar de esta situación, Sylvia Earle nunca se rindió y, dos años más tarde, era seleccionada para liderar un grupo de mujeres submarinistas para llevar a cabo la tercera expedición, bajo el nombre Tektite II, con las que pasaría dos semanas viviendo e investigando bajo el mar.

Los grandes hitos en la carrera de Sylvia Earle

En 1979, Sylvia consiguió batir el récord femenino en profundidad oceánica al sumergirse cerca de Hawái hasta los 381 metros en mar abierto.

Durante las décadas de los 80 y los 90, la carrera de Sylvia despegaría convirtiéndose en una auténtica referente debido a su amplio conocimiento de las profundidades marinas. Precisamente en estos años, logró ser designada como la primera mujer científica jefe en la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica. También, empezó a vincularse al campo de la ingeniería marina. El motivo era claro para ella; la necesidad de desarrollar nuevas tecnologías que la permitieran llegar a los rincones más remotos del fondo oceánico.

Con esta idea, en 1985, fundó junto a su marido Deep Ocean Engineering. Una iniciativa cuyo objetivo era diseñar e implementar soluciones basadas en la robótica para su aplicación submarina en entorno hostiles. Fruto de este proyecto construyeron el Deep Rover, capaz de sumergirse a 1.000 metros de profundidad.

Sylvia es un ejemplo a seguir por su trabajo y sus conocimientos, que le han llevado a liderar diferentes programas enfocados a la expedición marina, pero también se ha vinculado, y cada vez con más fuerza, a la concienciación ambiental. Sylvia Earle trata de transmitir al mundo el daño que estamos provocando a nuestros mares y océanos a causa de los vertidos de petróleo y aceite.

En 2009 lanzó una nueva iniciativa la Mission Blue+ con la que busca conseguir una red mundial de áreas marinas protegidas. Y es que una de las advertencias que lanza Sylvia Earle es que nos queda poco tiempo para salvar la biodiversidad de nuestros océanos.

 

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